La estrella que más cerca orbita de un agujero negro

 

Unos astrónomos han encontrado pruebas de que una estrella gira alrededor de un aparente agujero negro tardando solo media hora en dar una vuelta completa alrededor de él. Podría tratarse de la “danza orbital” más ajustada de entre todas las observadas entre un agujero negro y una estrella en nuestra galaxia, la Vía Láctea.

 

El descubrimiento se hizo mediante dos telescopios espaciales, el Chandra y el NuSTAR, ambos de la NASA, y el conjunto ATCA (Australia Telescope Compact Array), situado en Nueva Gales del Sur, Australia.

 

La pareja está ubicada en el cúmulo globular 47 Tucanae, una acumulación densa de estrellas a unos 14.800 años-luz de la Tierra. Si bien dicha pareja ha sido conocida durante muchos años, no fue hasta 2015 cuando se descubrió que uno de sus miembros parece ser un agujero negro y que le está arrancando materia a su compañera estelar. Aquel hallazgo fue obra de un equipo encabezado por investigadores de la Universidad Curtin y del Centro Internacional de Investigación Radioastronómica (ICRAR), ambas instituciones en Australia.

 

La pareja (conocida como 47 Tuc X9) presenta, según observó el Chandra, cambios en el brillo de rayos X cada 28 minutos, que parece ser el tiempo que tarda la estrella compañera en dar una órbita completa alrededor del agujero negro. Tanto esto como la presencia de grandes cantidades de oxígeno, sugieren que estamos ante un sistema binario integrado por una estrella enana blanca girando alrededor de un agujero negro con una separación equivalente a 2,5 veces la existente entre la Tierra y la Luna.

La enana blanca está tan próxima al agujero negro que está sufriendo la extracción de material, el cual va a parar a un disco que rodea al agujero negro antes de caer en él.

 

El equipo de Arash Bahramian, de la Universidad de Alberta en Canadá, y James Miller-Jones, de la Universidad Curtin y del ICRAR, cree que la estrella lleva sufriendo durante decenas de millones de años el “robo” de gas por el agujero negro, hasta el punto de que actualmente ya debe haber perdido la mayor parte de su masa original.

 

Sin embargo, los autores del nuevo estudio creen que la estrella no está cayendo al agujero negro realmente. Según sus estimaciones, con el paso del tiempo la órbita de la estrella se ampliará a medida que pierda más masa, hasta que el astro se convierta en un objeto exótico similar al famoso planeta de diamante descubierto hace unos años.

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